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A la conquista del Sol

Central solar termoeléctrica de Bokpoort, en Sudáfrica. Cortesía de Aitor Aguirregabiria.

Central solar termoeléctrica de Bokpoort, en Sudáfrica. Cortesía de Aitor Aguirregabiria.

La energía solar termoeléctrica o CSP (por su acrónimo inglés) tuvo un despegue acelerado a mediados de la pasada década que convirtió esta rama de las energías renovables en un sector altamente competitivo. Muchas empresas se lanzaron a diseñar y construir plantas CSP, pero no todas han logrado prosperar en este mercado, donde la tecnología es clave. La credibilidad se ha visto, por tanto, puesta en tela de juicio, con grandes centrales que no han sabido entrar en operación o que rinden por debajo de lo esperado.

La energía solar termoeléctrica continúa su avance en el mundo y lo hace, en buena medida, con aportaciones de SENER. Con la fiabilidad como bandera, su tecnología está presente en el 50 % de las plantas solares termoeléctricas que se construyen en el mundo.

La historia del grupo de ingeniería y construcción SENER ha brillado con luz propia. Presente en una de cada dos plantas construidas en el mundo, su cartera de referencias está compuesta por proyectos que alcanzan una producción del 100 % del valor garantizado. El equipo de SENER domina tanto la tecnología cilindroparabólica (CCP) como la de receptor central de torre, en ambos casos con almacenamiento para que puedan seguir operando en ausencia de irradiación; son instalaciones gestionables, una ventaja clave con respecto a otras energías renovables, como la eólica o la fotovoltaica, que no pueden producir electricidad cuando las condiciones atmosféricas son adversas. En sus 15 años de recorrido, SENER ha formado parte del consorcio constructor llave en mano de algunos de los proyectos más emblemáticos del plano internacional: Andasol, primera central solar termoeléctrica con almacenamiento del mundo; Gemasolar, pionera instalación con tecnología de torre central y sistema de almacenamiento en sales fundidas, y primera central en producir durante 24 horas ininterrumpidas; o, más recientemente, el complejo os más emblemáticos del plano internacional: Andasol, primera central solar termoeléctrica con almacenamiento del mundo; NOORo, en Marruecos, que será, una vez finalizado, el mayor parque solar del planeta. En todos ellos, SENER ha aportado la tecnología clave de esas instalaciones. Hoy en día, el grupo es reconocido por la calidad y la fiabilidad de sus soluciones.

La clave radica en su ventaja tecnológica, lograda gracias a su arranque pionero en este mercado y a su empeño por dimensionar cada proyecto con los pies bien pegados a la realidad. En este sentido, el conocimiento de SENER le permite asesorar al cliente en el tipo de tecnología y tamaño óptimos para su inversión, además de aportar un diferencial con respecto a los competidores.

LA PREEMINENCIA TECNOLÓGICA

SENER entró en la energía solar por concentración en los años 80, con el diseño de los primeros componentes para la Plataforma Solar de Almería. Pero fue a comienzos del siglo XXI cuando supo ver la oportunidad que se abría en el mercado para la CSP, como parte del crecimiento de las renovables, que hoy se vislumbran como las energías líderes en el futuro. Además, la energía solar termoeléctrica reunía una serie de requisitos que se adaptaban muy bien a las características de SENER, una empresa con vocación innovadora y gusto por encontrar soluciones tecnológicas propias en entornos multidisciplinares, que impliquen un conocimiento amplio de todas las disciplinas de la ingeniería. Y supo aprovechar el momento adecuado, primero en España y luego en EE UU, Sudáfrica y Marruecos. Otros mercados, como Chile y Australia, puede que pronto den lugar a la construcción de otros parques solares.

Cuando entre en operación, NOORo III, más allá de probar la excelencia tecnológica de SENER, será una confirmación de que la configuración de torre central con capacidad de almacenamiento es la tecnología solar del futuro, por su alta eficiencia y sus ventajas de operación y mantenimiento. Pero estas plantas tendrán que combinarse con las tradicionales centrales cilindroparabólicas, pues hay asentamientos donde este tipo de configuración se adapta mejor a las características de la orografía y la meteorología. En cualquier caso, el equipo técnico de SENER ha desarrollado toda la tecnología en ambos sistemas, lo que le posibilita estar presente en toda la cadena de valor y adaptarse a los requisitos de cada caso, según las especificaciones del cliente.


Vista artística de la futura planta de NOORo III, en Marruecos

Con casi 30 centrales en cartera, SENER cuenta con un know-how sin parangón para seguir mejorando los componentes principales de las instalaciones, desde el campo solar al receptor de torre central, la hibridación con otros procesos, las propiedades del fluido, los captadores –SENER va ya por la segunda generación de su sistema de captadores SENERtrough®, diseñado y patentado por la empresa, pero sigue trabajando en mejoras-, los heliostatos, la instrumentación, etc. Puede optimizar los procesos desde la definición conceptual de la planta hasta la integración de toda la tecnología, que en estas centrales – cuyo combustible, la irradiación solar, no es constante - resulta vital para su buen funcionamiento.

Además, SENER participa en la operación y el mantenimiento de las instalaciones, de manera completa en aquellas en las que es propietario, a través de Torresol Energy, y de forma parcial en las realizadas para terceros. Pues, como parte del servicio al cliente, se realiza un seguimiento de cada proyecto para facilitar informes de producción, que hace posible garantizar en todo momento el correcto funcionamiento de la tecnología pero que, además, es una fuente de conocimiento y aprendizaje. De este modo, cada planta es una evolución del modelo anterior, pues introduce mejoras seguras y fiables en pro de la eficiencia. La innovación se convierte, así, en una consecuencia natural del propio trabajo.

EJEMPLO DE TRANSVERSALIDAD

La energía solar ha sido cuna de innovación dentro de la casa, con patentes y otras soluciones que han logrado varios premios internos a la innovación y centrales, como Gemasolar, que han recibido numerosos reconocimientos externos. Y es, igualmente, uno de sus mejores ejemplos de transversalidad, pues sus desarrollos tecnológicos han contado con aportaciones de otros campos, como el aeroespacial. Además, sirve como modelo estratégico de aproximación en otros negocios, entre ellos la energía undimotriz, una renovable que aprovecha la potencia generada por el movimiento de las olas y que reviste paralelismos con la termosolar: tanto porque implica una colaboración con otros sectores, en este caso naval y aeroespacial, como por la propia estrategia de negocio. También las unidades flotantes de almacenamiento y regasificación (FSRU, en su acrónimo inglés), otro producto innovador de SENER con fuerte implicación tecnológica de otros ámbitos, se miran en el modelo de negocio solar. DOS PROYECTOS ACTUALES DE I+D EN SOLAR:

HELIOCOST - SENER en 2014 y 2015 ha estado trabajando en un nuevo heliostato de costo optimizado, una innovación que ha contado con financiación del Programa EEA Grants a través del CDTI. HELIOCOST plantea diseñar, fabricar e instalar un prototipo de heliostato que incorpore innovaciones en todos sus componentes (cimentación, pedestal, mecanismo de actuación y estructura soporte). Los prototipos fabricados se han instalado en la planta Gemasolar, lo que ha permitido alcanzar un producto validado y fiable, que sea fácilmente industrializable y con un costo competitivo.

Desalación – SENER ha ideado una patente para hibridar plantas termosolares y de desalación, de manera que, al trabajar conjuntamente, se reduce el coste del agua desalada manteniendo intacta la producción eléctrica de la central termosolar. Esta hibridación, por tanto, aporta valor añadido a la mezcla de ambas tecnologías, pues consigue que el conjunto sea más eficiente que ambas instalaciones funcionando de forma separada.

ENERGÍA QUE CREA RIQUEZA LOCAL

La energía solar térmica es única, además de por su posibilidad de gestión, por su capacidad para crear industria local allí donde se implanta. Al identificar ubicaciones con altos niveles de irradiación, permite crear parques solares, megaproyectos que se despliegan a lo largo de varios años y que implican la construcción de varias centrales, con el mismo tipo de tecnología o combinando torre y CCP, como será el caso de NOORo. SENER es consciente de la importancia que tiene su contribución para el propio país que regula la energía solar. Aunque las primas cada vez son más pequeñas, el hecho de promover un desarrollo industrial local, con alto valor añadido, es una manera de compensar ese esfuerzo. Porque la aportación no solo es en forma de mano de obra durante la construcción, sino a través de la creación de un tejido industrial capaz de fabricar y suministrar los componentes que requieren estas instalaciones, pues prácticamente todos ellos se pueden fabricar en el mismo emplazamiento donde se ubican.

La energía solar ha sido cuna de innovación y uno de sus mejores ejemplos de transversalidad en SENER

En este sentido, el compromiso de SENER es idear la planta, desde el primer momento, para que se puedan fabricar muchos de los productos en la industria local. Así, la ingeniería adapta los diseños teniendo en cuenta las fortalezas particulares en cuanto a materiales, transporte, empresas existentes, circunstancias sociales… dejando un poso tecnológico que será, a la larga, fuente de riqueza para la comunidad. Es un proceso similar al que tuvo lugar en España, cuyas empresas suministran hoy componentes a todo el mundo. De hecho, muchas de estas compañías, que han sido proveedores de SENER, participan en ese proceso dando soporte a las empresas locales, para garantizar que todo funciona desde el primer momento.

Han pasado 15 años desde que SENER se involucró en su primer proyecto termosolar y su progresión en este campo es considerada un caso de éxito. Con esta experiencia, la compañía se marca como objetivo de futuro mantener la confianza lograda dentro del sector, a través de proyectos eficientes y fiables, que sigan mejorando la rentabilidad de las plantas y se anticipen a las necesidades que vayan surgiendo en el mercado.

Tabla comparativa

Galería

Sistema de captadores SENERtrough®-2 diseñado y patentado por SENER  Central solar termoeléctrica Gemasolar en España  HELIOCOST nuevo heliostato de costo optimizado de SENER  Planta solar termoeléctrica NOORo I en Marruecos

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